Published On: vie, Ene 31st, 2020

Cinco días después de la tragedia, Lakers volvieron a duela aún desconcertados

SANTO DOMINGO (espn)- Mychal Thompson apenas ha dormido desde que se despertó con una pesadilla en el vuelo chárter de Los Angeles Lakers el domingo por la tarde.

Kobe Bryant murió en un accidente de helicóptero, y Gianna estaba con él. Ella también se ha ido.

El locutor de los Lakers se había quedado dormido en el viaje a casa desde Filadelfia cuando su socio de transmisión, John Ireland, lo despertó con la noticia.

«Simplemente no puedo sacar esas palabras de mi cabeza», dijo Thompson. «Sigo escuchando esas palabras una y otra vez».

Thompson e Irlanda estaban en la parte trasera del avión del equipo con algunos otros empleados, emisoras y guardias de seguridad. Los jugadores y entrenadores estaban al frente.

«Fue un silencio asombrado», dijo Thompson. «Todos estaban sentados aturdidos».

El avión tenía Wi-Fi, pero en un momento como este, la información no es bálsamo. Thompson anhelaba llegar a su familia. Durante un juego de los Lakers-Blazers hace casi 20 años, el ex hombre grande de la NBA presentó a sus hijos Mychel y Trayce a Bryant.

«Klay era demasiado tímido», dijo Thompson.

Klay Thompson terminó conociendo a Bryant unos años más tarde, y luego entrenó con él en varios gimnasios del Orange County antes de convertirse en un All-Star de la NBA y campeón con los Golden State Warriors.

Klay llamó a su padre tan pronto como escuchó las noticias el domingo. También la esposa de Thompson, Julie. Pero aún quedaban más de tres horas en el vuelo de regreso a Los Ángeles. Cuando el avión aterrizó, Thompson fue directamente a su casa y prendió las noticias.

«Solo tratas de encontrar una razón», dijo. «¿Fue un problema mecánico? ¿Fue el clima? Solo quieres saber qué pasó. ¿Cómo sucedió esto? ¿Cómo pudo suceder algo como esto?

«E incluso si descubrimos lo que sucedió, no los trae de regreso».

LA PROPIETARIA DE LOS LAKERS Jeanie Buss y el vicepresidente de operaciones de baloncesto Rob Pelinka estaban en Orange County cuando el avión del equipo aterrizó en Los Ángeles. Recibieron una llamada alrededor de las 11 a.m. para informarles de la muerte de Bryant e inmediatamente comenzaron a conducir para estar con su familia.

Pelinka era uno de los amigos más cercanos de Bryant y el padrino de Gianna. Sus hijos jugaban con los hijos de Bryant. Quería estar allí, para ayudar, para llorar, para apoyar. Lo que fuera necesario.

«Ha habido una amputación de parte de mi alma», escribió Pelinka en un comunicado el jueves.

Buss había conducido hasta Orange County para ver a Bryant docenas de veces. Se había convertido en un consejero de confianza y confidente cuando siguió los pasos de su padre como administrador de la franquicia después de su muerte en 2013. Ese año, durante un almuerzo, Bryant trajo a Gianna con él para que pudiera aprender de la dueña de los Lakers.

«Al principio, parecía una acción de un padre devoto dando el ejemplo a su hija», escribió Buss en Instagram a Bryant el jueves. «Pero en realidad, y estoy seguro de que sabías EXACTAMENTE lo que estabas haciendo, lo que hiciste fue darme la inspiración y la fuerza que estaba buscando».

Buss pensó en ese día en el camino a las oficinas de Bryant en Costa Mesa el domingo. Pensó en sus almuerzos en el cercano Pelican Hill Golf Club o SOL Mexican Cocina en Newport Beach. Pensó en lo que Bryant dijo en 2016 cuando estaba pensando en rehacer la oficina de los Lakers al reemplazar a Mitch Kupchak y su hermano Jim con Pelinka y Magic Johnson.

«Me dio un excelente consejo», dijo Buss en 2017. «Ya sabes, la mentalidad Mamba: ‘Si vas a hacerlo, hazlo con claridad, decisión. Sé estratégico, ten un plan’. Y tenía toda la razón».

Fue difícil para Buss no dejar que esos recuerdos se volvieran abrumadores mientras ella y varios asociados pasaban el día en las oficinas de Bryant, procesando su muerte. La única claridad que alguien tenía era que necesitaban encontrar la fuerza para honrar a Bryant, su familia y las familias de las otras siete personas que fallecieron.

Buss había enterrado a su madre, JoAnn, hace un mes. Ahora necesitaba encontrar una manera de despedirse de un hombre que su familia consideraba un hijo

LOS LAKERS TENÍAN que organizar consejeros de duelo que estuvieran disponibles para sus jugadores y empleados. Y luego, tuvieron que decidir si jugarían un partido contra los LA Clippers el martes.

La organización consideró que sería demasiado para sus empleados, muchos de los cuales conocían a Bryant por más de 20 años, organizar un evento de esa magnitud tan pronto. Pero esa decisión tuvo ramificaciones para la NBA y muchos otros socios comerciales, por lo que tardó hasta el lunes por la tarde para anunciar formalmente el aplazamiento.

El martes por la mañana, el equipo se reunió para una práctica opcional. Luego, la gerencia organizó un almuerzo donde los jugadores, el personal, los entrenadores y los ejecutivos compartieron historias de la notable vida y carrera de Bryant. Era importante para todos reunirse durante unas horas, compartir su dolor y sus historias, y luego levantar una copa de vino.

Aunque se habían ido a casa de sus familias después de aterrizar en Los Ángeles el domingo, los Lakers se mantuvieron en contacto durante toda la semana. Hubo comunicación frecuente entre los propietarios, la oficina principal y los jugadores, ya que toda la organización siguió las señales de la familia Bryant. Ningún funcionario de los Lakers hablaría públicamente antes que la esposa de Bryant, Vanessa, y eso no necesitaba explicación.

Los Lakers se han enorgullecido durante mucho tiempo de cultivar un ambiente familiar. Si bien su estrecha relación con Magic Johnson ha sido bien documentada, el Dr. Jerry Buss solía invitar a jugadores de todo tipo a almorzar. Buscaba hacer una conexión personal y hacerles saber que le importaba. Es algo que Jeanie Buss decidió continuar cuando se hizo cargo.

LeBron James y Anthony Davis han sido rodeados por esa atmósfera este año, intercambiando mensajes de texto con Pelinka sobre transacciones y socializando con Buss y sus amigos en juegos, prácticas o la fiesta de Navidad de la oficina. Es un tipo diferente de relación jugador-propietario para James que sus otras paradas en la NBA, pero le conviene.

Y James y Bryant acababan de comenzar a acercarse este año. Durante la mayoría de sus carreras, habían compartido un respeto mutuo pero mantenían una distancia competitiva saludable. Dos perros alfa mirándose. Tan recientemente como la temporada pasada, cuando James se unió a los Lakers, no habían sido especialmente cercanos. Pero las cosas comenzaron a cambiar esta temporada cuando Bryant asistió a un juego en el Staples Center con Gianna y James vino a saludarlos.

Comenzaron a hablar regularmente, construyendo el tipo de relación que probablemente cada uno siempre quiso. Incluso habían hablado temprano el domingo por la mañana: Bryant llamó para felicitar a James por pasarlo en la lista de puntos de todos los tiempos.

«No pensé ni un poco en un millón de años que sería la última conversación que tendríamos», escribió James en Instagram el lunes.

James no durmió en lo absoluto el domingo por la noche. El lunes no fue mucho mejor.

«¡Estoy desconsolado y devastado, mi hermano!», escribió. «Mi corazón está con Vanessa y los niños. ¡Te prometo que continuaré con tu legado! ¡Significas mucho para todos nosotros especialmente #LakerNation y es mi responsabilidad poner esto en mi espalda y seguir así!!».

El jueves por la tarde, los Lakers salieron a los campos de hierba frente a sus instalaciones de práctica. Era el tipo de día soleado y hermoso que las personas del sur de California fotografían y envían a sus celosos amigos en la costa este.

«Ese es uno de los lujos de vivir en Los Ángeles», dijo el entrenador de los Lakers, Frank Vogel.

El equipo sabía que tenía un juego que jugar el viernes (10 p.m. ET, ESPN/ESPN Deportes), y eso se sintió bien.

Habrá homenajes a Bryant, su hija y los otras siete personas que fallecieron en el accidente antes del juego, y celebraciones de sus vidas durante todo el año. La planificación de estos homenajes ha dado propósito a todos los miembros de la organización de los Lakers esta semana. Sienten la importancia de hacerlo bien.

Pronto habrá un velorio público, pero el viernes es la primera guía.

Los Lakers pueden ser propiedad de la familia Buss, pero pertenecen a Los Ángeles. Y Bryant era un hijo favorito.

Toda la plaza fuera del Staples Center ha estado llena de recuerdos púrpuras y dorados desde el domingo. Está abierto a fanáticos y dolientes hasta las 2 a.m. todas las noches, y nuevamente a las 6 a.m. cada mañana.

Hay juegos de baloncesto, cánticos estridentes para Kobe y Gigi y solemnes vigilias con velas. El martes por la noche, Banda Imperio apareció para tocar para la multitud. Es una tradición en los funerales mexicanos celebrar la vida del difunto y enviar su espíritu con alegría.

Durante una melodía festiva, la letra de «Un Puno De Tierra» hizo eco:

El día que muera, no llevaré nada conmigo

Debes vivir la vida al máximo, porque termina demasiado pronto

De todo lo que sucede en este mundo, todo lo que queda son los recuerdos

Cuando muera, todo lo que tomaré es un puñado de tierra